¿Por qué los líquidos mojan?

Sí, estoy de acuerdo, parece una pregunta idiota, los líquidos mojan y punto. Quizá no te lo hayas preguntado nunca porque la respuesta parece muy obvia, de cajón. Y sin embargo no lo es. La respuesta está escondida entre las fuerzas que experimentan las moléculas entre sí, llamadas fuerzas intermoleculares. Demos un paseo por algunas de éstas fuerzas para tratar de responder a esta pregunta como es debido.

Las fuerzas cohesivas de los líquidos

Podríamos escribir un artículo entero sobre estas fuerzas: sin ellas el agua sería un gas a temperatura ambiente y no existiría vida tal y como la conocemos. Por ahora nos conformaremos con saber que las moléculas de los líquidos se atraen entre sí débilmente, y que tienen un origen eléctrico.

Las fuerzas adhesivas

Moléculas de distintos materiales pueden también experimentar atracción. Si entre moléculas de un mismo material las llamamos cohesión, entre moléculas de distintos materiales las llamamos adhesión. Una gota de agua -por ejemplo- puede adherirse a cierto material si sus moléculas y las moléculas de agua experimentan atracción entre ellas. Pero ¿qué ocurre si un fluido entra en contacto con otro material? Depende.

Cohesión vs Adhesión

La interacción entre un líquido y otro material es muy diferente en función del equilibrio entre estas dos fuerzas. La cohesión tiende a mantener todo el líquido unido en una esfera, mientras que la adhesión tiende a pegar el fluido al material en cuestión. Veamos los dos casos:

  • Caso 1        La adhesión es más potente que la cohesión: En este caso el líquido se adhiere al material, o lo que es lo mismo, el líquido moja el material. Si la adhesión es muy potente, puede incluso vencer a la gravedad en lo que se conoce como capilaridad: como cuando un fluido”trepa” por una servilleta de papel. Veamos un ejemplo:

  • Caso 2        La cohesión vence a la adhesión: El líquido se mantiene separado del material, rehusando unirse a él. El material repele el fluido, o lo que es lo mismo, el líquido no moja el material. Le sucede al mercurio con la mayoría de los materiales, pues posee una cohesión muy potente. Le sucede también al agua con algunos materiales con una adhesión muy baja, como las hojas.

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Entonces, ¿cómo sabemos si un líquido moja o no una determinada superficie?

Ángulo de humectancia

Para determinar si un líquido moja una determinada superfície se utiliza el ángulo de contacto o ángulo de humectancia.

Angulo-de-contacto-02Ángulo inferior a 90º: la adhesión es más fuerte que la cohesión. Nos encontramos en el primer caso: el líquido moja. Si el líquido es agua, al material se le llama hidrofílico. Si es cualquier otro líquido, se utiliza el término general liófilo.

Angulo-de-contacto-01Ángulo superior a 90º: la adhesión es más débil que la cohesión. Este es el segundo caso: el líquido no moja. Si el líquido es agua, al material se le llama hidrofóbico. Si es cualquier otro líquido, se usa el término general liófobo.

Se define como mojabilidad a la capacidad que tiene un líquido de extenderse y dejar una traza sobre un sólido. A menor ángulo de contacto, mayor es la mojabilidad.

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